撰寫生平第一本英文(教科)書後記

寧 撰於2011/03/07

這週終於將生平第一本英文教科書付梓,雖然只有少少地兩百多頁,卻歷時兩年,很值得的經驗。非常感謝另外四位作者接受我威脅式地邀請 (哈~這就是當系主任的好處) 共同撰寫這本書 (原本只是想編一份很好的講義,供上課使用。我規劃各章節的內容,請他們幫忙填充),也感謝我的博士後研究與我的博士生們被我荼毒來幫忙準備並撰打所有的習題解答,確認所有的「問題」都真的「沒有問題」。

寫這本書讓我發現另外一位作者莫教授竟然比我還要吹毛求疵,我們一起將這本書從頭到尾 --- 包含所有的附圖、附表、參著、索引 --- 讀二十一遍,這應該也算是一項紀錄了。本來我想兩年來已經讀過二十遍,應該不會再有問題了,該注意的、該增加的說明與解釋等,都應該完備了。結果莫教授在上上週說,他在第二十次的閱讀時,又找到幾個拼字錯誤。這簡直讓我覺得不可思議,難道我在前二十次的閱讀都沒有發現。所以我決定在上週末,再讀一次 --- 第二十一次 (真是的,同一本書讀二十一次,就是這樣才讓寫書變得沒有趣味) --- 三天內從頭到尾再讀一次,結果還真的又讓我找到好幾個文法錯誤與語句不順。我的發現讓莫教授抓狂,他在email用I feel embarrasing回覆我,我們兩個簡直在比賽抓蟲。

寫這本書的另一個經驗是學習到如何與國外書商洽談出書事誼,還真有一些細節需要注意。我兩年前因緣際會地認識了Cambridge University Press的英國總部Publishing Director,事實上是他主動聯絡我,詢問我有沒有興趣將我放在網站上的上課講義改寫出書,我說我可以試試 (但是他不知道我有吹毛求疵的習性,講義經常難產)。兩年來我的那本書只完成了五個章節與兩個附錄章節 (想想那份講義,是十多年前開始撰寫的,到現在還是沒有完成)。也因為認識他,我去年就將這本五人合編的小小講義email給他,好玩式地詢問在我五百多頁的厚厚書完成之前,他們有沒有興趣先幫我們出本兩百多頁的薄薄書。他馬上找了三個匿名學者來review這本薄薄書,一個月內就給我正面回覆,三位reviewers除了給我們很多很好的建議外,很正面地肯定這是不錯的書,也因此Cambridge決定出書。接下來就是談合約、訂書名等瑣事,書名最後訂為A Student’s Guide to Coding and Information Theory,雖然這不是我們當初選定的書名,但是他們希望將這本書列入他們的A Student's Guide系列的書籍之一,以方便推廣與銷售。說真的,這樣也不錯。我告訴他說,我希望書不要太貴啦,大眾化一點,我的版稅可以少拿一點。我不知道這樣有沒有影響,最後書的定價為US$29,而他們給的合約條款還是蠻不錯的,版稅超乎我的預期,是那種可以讓我含笑睡覺的比例。

寫完這本書,下ㄧ個目標就是完成另一本書了。保守一點說,大概還需要三年,希望不會像我馬里蘭大學所認識的一位教授ㄧ樣,一本書寫了一輩子,二改、三改、四改....二十改、二十一改、二十二改....二十幾年了,到現在還是沒有出書。唉,我與他都有一本尙未完成的書,永遠都不是最後一版~~~

See the book on Cambridge Website.

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